1953 Coup Not So “Spontaneous”

PHOTO-JOURNAL on Ashraf Pahlavi (1954)

Arash Norouzi

The Mossadegh Project | March 15, 2024                      

Ashraf Pahlavi (1919-2016)

It didn’t take long for the media to begin piecing together the clues that the August 1953 coup in Iran was not entirely organic. Less than a month, in fact.

In September, journalists like G.K. Reddy in India and Crosby Noyes in the U.S. were writing up whodunnits, noting the suspicious movements of figures like Gen. Schwarzkopf, Loy Henderson, and Ashraf Pahlavi.

In January 1954, the weekly French language Photo-Journal of Montreal, Canada published yet another review of the coup’s hidden hands. Although its conclusions were similar, they chose to emphasize the Shah’s twin sister Ashraf Pahlavi in the headline and lede (English translation and original French below).

These allegations may have been taken with a grain of salt at the time, but they’ve long since been verified. It’s now known that British MI6 agent Norman Darbyshire and Stephen Meade of the CIA enlisted Ashraf in the plot against Mossadegh. Darbyshire has said she was “very important” to the operation.

As for the Princess herself, in her 1980 memoir, she proudly took credit for her “essential role in “Operation Ajax”.

Canadian media archive

Photo Journal (Canada) weekly newspaper

January 16, 1954

The ambitious princess who gets involved in everything

If Ashraf’s nose were shorter, Iran’s face might not have changed

WASHINGTON. — (N.A.N.A. — Special to Photo-Journal.) [North American Newspaper Alliance] — How to explain the latest events which took place in Iran and led to the coup of August 19, which brought about the fall of Mohammed Mossadegh and the triumphant return of the shah to his throne? The Communists claim that the whole affair was organized and carried out by American spies. But the US government maintains that Mossadegh was simply the victim of an entirely spontaneous uprising. There is, however, another explanation, which deserves special mention.

This version of the events in Iran attributes a preponderant role, in this historical drama, to a personality almost unknown to the general public, to Princess Ashraf, a woman who stands out for her undeniable picturesqueness and recognized competence. Certain details of the story, which are circulating in American diplomatic circles, seem to confirm the communist claim that American agents had a hand in the whole affair. But these same details show that the United States did not provoke the revolt through the action of its agents.

The woman we are referring to is Princess Ashraf, twin sister of Mohammed Reza Pahlevi, Shah of Iran. [Mohammad Reza Pahlavi] Those who know her consider her a woman of action. The old shah, her father, would once have even expressed the opinion that it was regrettable that she had not been a man, in her brother’s place. [Reza Shah] And it is claimed that she has twice the masculine energy of the shah himself. From the start of his accession to power, the hypochondriac Mossadegh found in the princess a natural enemy. As he tightened his grip on the control of national authority, Princess Ashraf fought him more and more openly. And, while her brother hesitated and procrastinated in the depths of his pink marble palace, Ashraf took an ever more active part in a number of plots intended to overthrow Mossadegh and restore the authority of the shah.

• In exile

As soon as he thought he could do it without danger, Mossadegh had her exiled. Ashraf then took her family to Europe and divided her time between Switzerland, Rome and Paris. She continued to seek all possible support to overthrow the dictatorship of the Iranian prime minister.

Meanwhile, as Mossadegh became increasingly aligned with the Communist Party, there was a surge of activity in Washington. [Aligned how, exactly?]

Ashraf Pahlavi (1919-2016) Four Middle Eastern affairs experts left the capital for various destinations at the beginning of last summer. At the beginning of August, information came to Washington that these experts had all visited Tehran.

For its part, the State Department seemed to have its point of view. On May 28, Mossadegh wrote to President Eisenhower, requesting immediate financial assistance. It was pure blackmail. Mossadegh had made it clear in advance that a refusal would push him even further into the arms of the Tudeh party and that he would then have to resort to Russian help. [Mossadegh never said this]

President Eisenhower waited a month, then, with the support of his advisers from the State Department, addressed an outright refusal to Mossadegh. It was a roll of the dice, but it required, to succeed, the certainty that Mossadegh could never carry out his threat.

• Go to Switzerland

Shortly after the letter incident, the American ambassador to Tehran, Mr. Loy Henderson, packed his trunks and went to spend his vacation in Switzerland. This trip did not fail to arouse comments, the situation being tense in Iran at the time. Curious coincidence, Allen Dulles, director of the “Central Intelligence Agency”, left Washington on August 10 for a vacation in Switzerland, and, even stranger coincidence, Princess Ashraf, who had made a quick trip to Tehran to see her brother, was also in Switzerland. [The absence of Henderson, who was in on the plot, was strategic]

According to informants from Tehran, the princess had a stormy conversation with her brother. It is believed that the princess wanted to persuade the shah to play a decisive role in the events that were to unfold.

• The mysterious general

It is believed that it was another messenger who succeeded in convincing the shah, Brigadier General H. Norman Schwarzkopf, an expert on Iranian issues.

The general’s relations with the American government are less precise. The general became known to the public in 1932, when, as police chief of New Jersey, he led the investigation into the kidnapping of little Lindbergh. [Lindbergh baby] Ten years later, he became known in Iran, when, then an army colonel, he was placed at the disposal of the Iranian government to reorganize the country’s national police.

The position of police chief in Iran is quite different from that of police chief in New Jersey. To hold it for long enough, it is necessary to know perfectly the political, economic and military interests of the country. It is a dangerous and delicate function, but the general assumed it easily.

During the six years he held this position, the general became a leading figure in Iran. Thanks to his methodical mind, he succeeded in establishing a system of records which made him the best informed man in the country. His perfect knowledge of Iranian politics extended from the highest spheres to the most remote tribes.

However, this year, General Schwarzkopf's vacation took him, by chance, to the Middle East. He rested while peacefully traveling the roads of Lebanon, Syria and Pakistan, and, almost inevitably, he made an appearance in Iran, a little before August 15. His arrival worried both the Russians and Mossadegh, but the general declared that he had simply come to see old friends. Among them were Major General Fazollah Zahedi, his former Iranian police colleague, and, of course, the shah himself. [sic—Fazlollah Zahedi]

No doubt, if the general was involved in the plot, his trip was likely to arouse the suspicions of the communists and Mossadegh. But, in fact, the latter were already on their guard.

After this visit, things moved forward. On August 13, the shah removed Mossadegh from his functions and appointed General Zahedi in his place. [The decrees, signed under U.S. pressure, were delivered to Mossadegh Aug. 15-16th] Colonel Nematollah Nashiri, head of the imperial guard, was sent to Tehran to transmit and enforce these two decisions. [sic—Nematollah Nassiri]

When the colonel, accompanied by a handful of guards, arrived at Mossadegh’s home at midnight on Saturday, he encountered a cordon of tanks and jeeps. Nashiri was arrested and his men disarmed. That same evening, most of the Iranian army entered Tehran, armed to the teeth. Zahedi escaped and Mossadegh proclaimed that the revolt had been put down.

It seemed that this was so, and, for greater safety, the shah and the queen took refuge in Iraq, from where they crossed into Italy.

• The Coup d’Etat

Now, on Wednesday morning, a strange event occurred: a group of strong men, acrobats and wrestlers, armed with iron bars and daggers, set out towards the center of the city, cheering the shah. It is unknown where these people came from and how they got together, but it was enough to turn public opinion in favor of the shah. In the furious battle which followed, it was evident that the best heads were on the other side. When the fighting, which lasted nine hours, ended in front of Mossadegh’s residence, it was his men who were the first to exhaust their ammunition, and they had to capitulate.

Photo-Journal (Canada) weekly newspaper

16 Janvier 1954

L’ambitieuse princesse qui se mêle de tout

Si le nez d’Ashraf était plus court, la face de l’ran n’aurait peut-être pas changé

WASHINGTON. — (N.A.N.A. — Spécial à Photo-Journal.) — Comment expliquer les derniers événements qui se sont déroulés en Iran et ont amené le coup de force du 19 août, qui a provoqué la chute de Mohammed Mossadeghet le retour triomphal du shah sur son trône ? Les communistes prétendent que toute l'affaire fut organisée et menée à bien par des espions américains. Mais le gouvernement américain soutient que Mossadegh fut tout simplement la victime d’un soulèvement entièrement spontané. Il y a pourtant une autre explication, qui mérite une mention spéciale.

Cette version des événements d’Iran attribue un rôle prépondé rant, dans ce drame historique, à une personnalité presque inconnue du grand public, à la princesse Ashraf, femme qui se distingue par un pittoresque indéniable et une compétence reconnue d’ail ­leurs. Certains détails de l'histoire, qui courent les cercles diplomatiques américains, semblent confirmer la prétention communiste voulant que des agents américains aient trempé les mains dans toute l’affaire. Mais ces mêmes détails montrent que les Etats-Unis n’ont pas provoqué la révolte par l’action de leurs agents.

La femme à laquelle nous fai ­sons allusion est la princesse Ashraf, soeur jumelle de Mohammed Reza Pahlevi, shah d’Iran. Ceux qui la connaissent la considèrent comme une femme d’action. Le vieux shah, son père, aurait même autrefois exprimé l’opinion qu’il était regrettable qu’elle n’ait pas été un homme, à la place de son frère. Et on affirme qu’elle a deux fois l’énergie masculine du shah luimême. Dès le début de son accession au pouvoir, l’hypocondriaque Mossadegh trouva en la princesse une ennemie naturelle. Tandis qu’il resserrait son emprise sur les le ­ viers de commande de l’autorité nationale, la princesse Ashraf le combattait de plus en plus ouver tement. Et, alors que son frère hésitait et tergiversait au fond de son palais de marbre rose, Ashraf prenait une part sans cesse plus active dans nombre de complots destinés à renverser Mossadegh et à rétablir l’autorité du shah.

• En exil

Dès qu’il crut pouvoir le faire sans danger, Mossadegh la fit exiler. Ashraf emmena alors sa fa­ mille en Europe et partagea son temps entre la Suisse, Rome et Paris. Elle continuait à rechercher tous les appuis possibles pour ren verser la dictature du premier ministre iranien.

Pendant ce temps, alors que Mossadegh se liait de plus en plus avec le parti communiste, on observait à Washington un regain d’activité.

Ashraf Pahlavi (1919-2016) Quatre experts des affaires du Moyen-Orient quittaient la capi­ tale pour des destinations variées, au début de l'été dernier. Au commencement d'août, une information vint à Washington voulant que ces experts aient tous fait un sé jour à Téhéran.

Pour sa part, le département d'Etat semblait avoir son point de vue. Le 28 mai, Mossadegh écri ­ vit au président Eisenhower, pour demander une aide financière immédiate. C’était du pur chan tage. Mossadegh avait, à l’avance, fait comprendre qu’un refus le pousserait encore davantage dans les bras du parti Tudeh et qu’il devrait recourir alors à l’aide russe.

Le président Eisenhower atten ­ dit un mois, puis, avec l’appui de scs conseillers du département d’Etat, adressa un refus pur et simple à Mossadegh. C’était un coup de dés, mais il exigeait, pour réussir, la certitude que Mossadegh ne pourrait jamais mettre sa menace à exécution.

• Rendez-vous en Suisse

Peu après l’incident de la lettre, l'ambassadeur américain à Téhéran. M. Loy Henderson, fit ses malles et alla passer ses vacances en Suisse. Ce voyage ne laissa pas de susciter des commentaires, la situation étant alors tendue en Iran. Coïncidence curieuse, Allen Dulles, directeur de “Central Intelligence Agency”, quittait le 10 août Washington, pour des vacan ces en Suisse, et, coïncidence en core plus étrange, la princesse Ashraf, qui avait fait un rapide voyage à Téhéran pour voir son frère, se trouvait également en Suisse.

D’après des informateurs de Téhéran, la princesse avait eu avec son frère un entretien orageux. On croit que la princesse avait voulu persuader le shah de jouer un rôle décisif dans les événements qui allaient se dérouler.

• Le mystérieux général

On croit que ce fut un autre messager qui réussit à convaincre le shah, le brigadier général H. Norman Schwarzkopf, expert en questions iraniennes.

Les rapports du général avec le gouvernement américain sont des moins précis. Le général se fit connaître du public, en 1932, lors ­que, comme chef de police de New Jersey, il conduisit l’enquête sur l’enlèvement du petit Lindbergh. Dix ans plus tard, il se fit connaî ­tre en Iran, lorsque, alors colonel de l’armée, il fut mis à la disposition du gouvernement iranien pour réorganiser la police nationale du pays.

La place de chef de police en Iran est tout autre que celle de chef de police de New Jersey. Pour la tenir assez longtemps, il faut parfaitement connaître les intérêts politiques, économiques et militaires du pays. C’est une fonction dangereuse et délicate, mais le général l’assuma aisément.

Pendant les six années où il remplit ces fonctions, le général devint tine figure de tout premier plan en Iran. Grâce à son esprit méthodique, il réussit à établir un système de fiches qui en fit l’homme le mieux informé du pays. Sa connaissance parfaite de la po ­ litique. Iraniennes’ étendait des plus hautes sphères jusqu’aux tri bus les plus reculées.

Or, cette année, les vacances du général Schwarzkopf l’ont, par hasard, conduit au Proche-Orient. Il se reposa en parcourant paisi­blement les routes du Liban, de la Syrie et du Pakistan, et, pres que’fatalement, il fit une apparition en Iran, un peu avant le 15 août. Son arrivée inquiéta autant les Russes que Mossadegh, mais le général déclara qu’il était simplement venu voir d'anciens amis. Parmi eux se trouvaient le major général Fazollah Zahedi, son ancien collègue de la police iranien ne, et, naturellement le shah luimême.

Sans doute, si le général était impliqué dans le complot, son voyage était de nature à éveiller les suspicions des communistes et de Mossadegh. Mais, en fait, ces derniers étaient déjà sur leurs gardes.

Après cette visite, les choses se précipitèrent. Le 13 août, le shah retirait à Mossadegh ses fonctions et nommait à sa place le général Zahedi. Le colonel Nematollah Nashiri, chef de la garde impé ­ riale, était envoyé à Téhéran, pour transmettre, et faire exécuter ces deux décisions.

Quand le colonel, accompagné d'une poignée de gardes, arriva au domicile de Mossadegh, le sa ­ medi, à minuit, il se heurta à un cordon de chars d’assaut et de jeeps. Nashiri fut arrêté et ses hommes, désarmés. Le même soir, la plus grande partie de l ’ armée iranienne pénétrait dans Téhéran, armée jusqu’aux dents. Zahedi’s esquiva et Mossadeghproclama que la révolte avait été matée.

Il semblait qu’il en fût ainsi, et, pour plus de sûreté, le shah et la reine se réfugièrent en Irak, d'où ils passèrent en Italie.

• Le coup d'état

Or, le mercredi matin, un évé ­ nement étrange se produisit: un groupe d ’ hommes forts, d’acroba ­ tes et de lutteurs, armés de barres de fer et de poignards, se mirent en marche vers le centre de la ville, acclamant le shah. On ignore d’où ces gens venaient et comment ils s ’ étaient groupés, mais c ’ en ” fut assez pour retourner l’opinion publique en faveur du shah. Dans la furieuse bataille qui s’ensuivit, il est évident que les meilleures têtes se trouvaient du non côté. Quand le combat, qui dura neuf heures, prit fin devant la demeure de Mossadegh, c’étaient ses hommes qui avaient, les pre ­ miers, épuisé leurs munitions, et ils durent capituler.

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